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Paleont贸logo brit谩nico, formado en la Universidad de Cambridge, donde obtuvo su doctorado.
DARWIN DAY: ENTREVISTA AL PROFESOR ADRI脕N LISTER
13-02-2019 - 09:31:36

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El Prof. Adrian Lister es un paleont贸logo brit谩nico, formado en la Universidad de Cambridge, donde obtuvo su doctorado. Es Investigador de M茅rito del Museo de Historia Natural de Londres, donde lidera el 谩rea de Ciencias de la Tierra. El Prof. Lister se ha interesado en los patrones y procesos de evoluci贸n, adaptaci贸n y extinci贸n a nivel de especie. Su investigaci贸n se centra principalmente en los grandes mam铆feros del Cuaternario, en especial en ciervos y elefantes (incluidos los mamuts). Actualmente, desarrolla el proyecto 鈥淯n modelo acoplado clima-vegetaci贸n-mam铆fero-humano para simular la extinci贸n de la megafauna del Cuaternario tard铆o鈥, financiado por el Consejo de Investigaci贸n del Medio Natural (NERC).

Lister fue una de las figuras principales del primer Congreso Chileno de Paleontolog铆a celebrado en Punta Arenas y Torres del Payne desde el 3 al 5 de octubre de 2018. Esta fue la ocasi贸n en la que pudimos conversar con 茅l a prop贸sito de su libro 鈥淒arwin鈥檚 Fossils: The Collection that Shaped the Theory of Evolution鈥 (Los f贸siles de Darwin: La colecci贸n que form贸 la Teor铆a de la Evoluci贸n), que present贸 en el Hotel Casino Dreams, gracias a las gestiones de su encargada de cultura Marisol Rimenschneider.


En Chile, un estudiante de Geolog铆a termina su formaci贸n a los 26 a帽os. Darwin abord贸 la Beagle con una edad menor a esa. 驴Qu茅 nos puede decir de las habilidades y capacidades cient铆ficas de este joven Darwin?

Adrian Lister (AL): Eran extraordinarias. El trabajo geol贸gico que hizo muestra su genio, porque antes de subir a la Beagle solo tuvo una semana de entrenamiento real de campo en geolog铆a con Adam Sedgwick. Darwin era un estudiante de teolog铆a en Cambridge, pero su pasi贸n era la historia natural y conoci贸 a sus profesores. Henslow era el bot谩nico, Adam Sedgwick era el profesor de Geolog铆a y ellos reconocieron que Darwin era algo especial. Darwin deseaba visitar los tr贸picos. Ley贸 los libros de viajes de Humboldt, quien viaj贸 por Sudam茅rica y Darwin estaba absolutamente fascinado con la lectura de Humboldt, quien hab铆a escrito sobre Tenerife, en las islas Canarias.

驴Ley贸 a Humboldt en alem谩n?
AL: Esa es una pregunta interesante. Supongo que debe haberse traducido al ingl茅s porque Darwin admiti贸 que era muy malo en los idiomas, aunque obviamente aprendi贸 mucho espa帽ol cuando estuvo aqu铆, porque a veces escribi贸 en espa帽ol en su cuaderno, unas pocas frases en sus notas. De todos modos, creo que 茅l debe haber le铆do una traducci贸n al ingl茅s.

De camino a Am茅rica del Sur, Humboldt hab铆a visitado Tenerife. Esto es mucho m谩s cercano a Inglaterra, obviamente, pero es algo subtropical y Darwin estaba absolutamente entusiasmado y comenz贸 a organizar un viaje a Tenerife en el verano de 1831 con Henslow, su profesor y uno de sus amigos. Ese viaje se derrumb贸 por varias razones y casi inmediatamente se le ofreci贸 el viaje de la Beagle, porque Fitzroy, el capit谩n de la Beagle, quer铆a un compa帽ero cient铆fico y le escribi贸 a alguien que conoc铆a en Cambridge. Henslow sugiri贸 a Darwin, 茅l dijo 鈥渆ste es el joven que necesitas鈥, porque Fitzroy estaba particularmente interesado en la geolog铆a. El inter茅s principal de Darwin era la geolog铆a.

Sedgwick estaba estudiando las rocas en el norte de Gales y realmente estaba definiendo en ese momento el C谩mbrico, Ordov铆cico y Sil煤rico con [Roderick] Murchison. Sedgwick iba al norte de Gales para estudiar estas rocas del C谩mbrico. Como Darwin planeaba ir a Tenerife, para hacer trabajo geol贸gico all铆, Sedgwick dijo: Ven conmigo en mi viaje de terreno. Fue en julio de 1831. As铆 que Darwin fue con Sedgwick durante una semana y en esa semana, en el norte de Gales, Sedgwick le ense帽贸 a Darwin c贸mo ser un ge贸logo de campo.

El segundo libro que Darwin escribi贸 cuando regres贸 a Inglaterra fue 鈥淥bservaciones geol贸gicas en Am茅rica del Sur鈥. Es un texto seminal, donde 茅l dibuj贸 la primera secci贸n geol贸gica de los Andes.

Me preguntaste cu谩n calificado estaba Darwin. Cuando lees sus diarios geol贸gicos (sus diarios geol贸gicos en el viaje son cerca de mil setecientas p谩ginas de manuscritos), es mucho m谩s de lo que escribi贸 sobre cualquier grupo biol贸gico. Las rocas y los f贸siles son aqu铆 lo principal. Era incre铆ble y creo que, de alguna manera extra帽a, estar solo aqu铆, aislado, a un hombre de esa capacidad le ayud贸 a desarrollar nuevas ideas, porque no estaba siendo influenciado. Darwin ten铆a libros. 鈥淟os principios de Geolog铆a鈥, de Lyell, era su biblia absoluta durante el viaje y acababa de publicarse. 脡l se convenci贸 r谩pidamente del enfoque uniformista. Sus maestros Henslow y Sedgwick eran catastrofistas, ellos todav铆a eran seguidores de Cuvier, pero este nuevo tipo, Charles Lyell, b谩sicamente invent贸 el uniformismo, la idea en un proceso gradual. Darwin ten铆a este libro nuevo de 茅l. As铆 que creo que fue una influencia muy importante. Aparte de eso, era libre de hacer lo que quer铆a.

Durante varios a帽os a lo largo de su juventud, incluso desde la infancia, le encant贸 todo lo relacionado con la recolecci贸n de objetos de historia natural, su pasi贸n por los escarabajos, con Henslow aprendi贸 sobre las plantas. Creo que estaba tan bien preparado como cualquier joven naturalista pudo haber estado. 脡l sab铆a sobre insectos, sab铆a sobre plantas, sab铆a sobre rocas y, por supuesto, era brillante (risas).

Es incre铆ble, como dijiste, 茅l ten铆a 22 a帽os cuando empez贸 el viaje y 27 cuando el viaje termin贸. Luego regres贸 y a los pocos meses, literalmente, de regresar, concibi贸 casi toda la teor铆a de la evoluci贸n en un a帽o. Por supuesto, le llev贸 22 a帽os publicarla.

Somos muy afortunados porque escribi贸 mucho y lo tenemos casi todo, todos sus diarios (y no solo de este viaje, sino tambi茅n los posteriores), todos estos famosos cuadernos en los que comenz贸 a escribir sobre la evoluci贸n.

Se puede ver la cocina de esas ideas.
AL: S铆, 茅l est谩 escribiendo y escribiendo y escribiendo. Es absolutamente incre铆ble leer estos cuadernos. 脡l escribe en su casa en octubre de 1836 y hasta el 1837, 1838, 茅l est谩 llenando cuadernos. Cualquier 谩rea de la biolog铆a en la que puedas pensar, 茅l est谩 escribiendo sobre ella. Todo eso sali贸 de la Beagle realmente. Es una muy larga respuesta a una pregunta corta.

驴C贸mo cambi贸 su propia visi贸n de Darwin con esta revisi贸n de cartas, diarios, cuadernos...?
AL: Aument贸 mi admiraci贸n por 茅l, por las razones que acabo de explicar. Cuando lees sus cuadernos de campo cuando estuvo aqu铆, 茅l encuentra un esp茅cimen e inmediatamente est谩 pensando en su importancia te贸rica. Podr铆as enviar 1000 j贸venes naturalistas en el mismo viaje y ellos encontrar铆an el mismo esp茅cimen. 鈥淥h, muy bien. Tal vez sea una nueva especie, darle un n煤mero, meterlo en el bolsillo鈥︹

Pero 茅l de inmediato... un maravilloso ejemplo es este diente de caballo, el primer f贸sil de caballo identificado en las Am茅ricas. No hab铆a caballos aqu铆 cuando llegan los espa帽oles. As铆 que 茅l encuentra este f贸sil de diente de caballo y est谩 absolutamente asombrado porque inmediatamente ve todos los problemas que plantea. En primer lugar, no es cierto que nunca hubo caballos en las Am茅ricas, sino que viv铆an aqu铆 en la naturaleza. Pero de inmediato, quiero decir, literalmente, en un minuto (茅l est谩 escribiendo en terreno) 茅l ve que aqu铆 hay un problema: si el caballo vive aqu铆 en la naturaleza y si, obviamente, le gusta vivir aqu铆 (como se nota al ver a los caballos correr libres en la pampa, en la Patagonia), 驴por qu茅 se extingui贸 en medio? El caballo estaba aqu铆, Darwin encontr贸 el f贸sil y aparentemente se extingui贸, porque no estaban aqu铆 cuando llegaron los europeos y ahora es muy exitoso, entonces 驴por qu茅 se extingui贸?

E incluso despu茅s de cuando lleg贸 a casa, Darwin est谩 tratando de pensar qu茅 sucedi贸. Hab铆a teor铆as acerca de que tal vez las especies tengan una vida limitada como una persona individual. Comenz贸 a jugar con estas ideas: tal vez todas las especies nazcan, pero, como un ser humano, sabes que tiene que eventualmente morir. Sin embargo, 茅l descarta eso y dice que debe haber estado relacionado con cambios en el medioambiente, pero no sabe qu茅 es, porque 茅l no sab铆a acerca de los cambios clim谩ticos de la Era de Hielo y as铆 sucesivamente. Este es solo un muy buen ejemplo de c贸mo todo lo que Darwin ve es teor铆a [thinking theory]. Es absolutamente incre铆ble.

Hubo algunas coincidencias maravillosas. Fue testigo de una erupci贸n volc谩nica y del terremoto de Concepci贸n y luego est谩 en los Andes y est谩 aplicando el pensamiento de Lyell (el gradualismo para la formaci贸n de las monta帽as) y luego empieza a pensar: 鈥渂ueno, pronto subiremos a ver鈥, porque 茅l subi贸 a los Andes en abril de 1835 y luego, en septiembre, ya est谩n cruzando el Pac铆fico y 茅l est谩 pensando: 鈥渟i la tierra est谩 subiendo, el lecho marino debe estar bajando鈥. De acuerdo con Darwin, 茅l desarroll贸 su teor铆a sobre la formaci贸n de atolones (su teor铆a sobre c贸mo el atol贸n se debe al hundimiento de un volc谩n oce谩nico). 驴Est谩 pensando en una cosa? Est谩 creando una visi贸n global, en realidad. 脡l est谩 prediciendo y luego, cuando Darwin cruza el oc茅ano y mira estas islas de coral, desarrolla esa teor铆a y todo se une.

Entonces, esto es realmente una cuesti贸n de genios, en mi opini贸n. Yo empec茅 a escribir el libro gracias a las colecciones de f贸siles que tenemos en Londres. La mayor铆a de los f贸siles de Darwin que a煤n existen est谩n en mi museo. Ha habido algunas monograf铆as especializadas en algunos grupos de f贸siles. Otros grupos no han sido estudiados desde el siglo XIX. Yo me volv铆 m谩s y m谩s interesado y solo entonces comenc茅 a leer sus cosas y a darme cuenta de todo lo que hab铆a hecho. Estos f贸siles son poco reconocidos como una influencia en 茅l. Si mencionas a Darwin en el viaje de la Beagle, todos piensan en las Gal谩pagos. Es lo primero o lo 煤nico que la mayor铆a de la gente conoce. Pero creo que esto tambi茅n es muy importante.

Esa es mi siguiente pregunta. Seg煤n usted, 驴cu谩l es la importancia de Sudam茅rica y Chile en la vida y pensamiento de Darwin?
AL: Yo divido su tiempo en Sudam茅rica en dos partes. Bueno, obviamente, en primer lugar, est谩 la costa atl谩ntica, con el Uruguay y la Argentina actuales y los f贸siles de mam铆feros que fueron importantes para 茅l. Pero, luego, cuando 茅l viene al lado del Pac铆fico, se trata de las otras monta帽as y de la pregunta acerca de c贸mo se aplica la idea de Lyell del gradualismo [incremental change], del uniformismo, y creo que presenciar el terremoto, ver c贸mo se alzaban llanuras del Cuaternario con conchas. En muchos lugares 茅l identific贸 lo que hoy llamar铆amos terrazas marinas o playas elevadas con, esencialmente, conchas modernas en la superficie.

Creo que fue el primero en reconocer que toda la parte sur del continente ha sido levantada incluso durante tiempos geol贸gicos relativamente recientes. 脡l tuvo un ejemplo muy dram谩tico con este gran terremoto de 1835. Ellos fueron testigos de c贸mo la tierra se hab铆a levantado varios metros en algunos lugares y 茅l vio moluscos que hab铆an estado bajo el agua, que emergieron, se secaron y murieron.

脡l hab铆a estado estudiando las playas levantadas, as铆 que 茅l puede convertir esto, simplemente multipl铆calo: tienes la playa elevada y luego encuentras conchas marinas a 4000 metros de altura en las monta帽as. Y todo esto es en Chile. As铆 que creo que fue el punto de vista paleontol贸gico m谩s importante.

Fue realmente ver las diferentes etapas [del gradualismo] con sus propios ojos, porque sus propios maestros -Henslow, Sedgwick- eran catastrofistas. Cuando Darwin regres贸, el primer art铆culo cient铆fico que ley贸 (alrededor de mayo de 1837) para la Sociedad Geol贸gica de Londres, fue exactamente sobre lo que acabo de decir y est谩 registrado que a algunos de los miembros principales de la Sociedad Geol贸gica no les gust贸 nada, porque eran catastrofistas.

Nos parece extraordinario hoy, pero en realidad ellos pensaban que un temblor de monta帽a como el de los Andes, literalmente, surgi贸 en una enorme convulsi贸n. As铆 es como pensaban. Y, por supuesto, tienes a Lyell en la visi贸n opuesta. Darwin estaba m谩s en el lado de Lyell. Encontr茅 que en el discurso presidencial a fines de ese a帽o, el presidente da un largo discurso de qu茅 sucedi贸 ese a帽o (creo que todav铆a lo hacen, esta sociedad todav铆a existe). En el discurso presidencial a fines de ese a帽o, el presidente mencion贸 particularmente la charla de Darwin y dijo que 鈥渓as observaciones del Se帽or Darwin sobre los Andes no pueden sino agregar algo significativo para nuestra comprensi贸n de la g茅nesis de la Tierra鈥. Darwin contribuy贸 a un debate que estaba en curso y ayud贸 a inclinarlo m谩s hacia la visi贸n uniformista en vez de la catastrofista.









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