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Comodoro del Aire Arturo Merino Ben铆tez.
EL SIGLO DE LA AVIACI脫N CHILENA
17-05-2019 - 11:49:49

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Sin lugar a dudas, el siglo XX ser谩 reconocido como la centuria en la cual Chile pudo superar definitivamente los accidentes de su geograf铆a y la irregular distribuci贸n espacial de su poblaci贸n, hasta lograr su total integraci贸n territorial y plena identidad nacional, gracias a la introducci贸n y desarrollo del medio a茅reo.

Entre el primer vuelo realizado en Chile por C茅sar Copetta en Agosto de 1910 y la s贸lida realidad actual, destaca con brillo propio una figura clave para la aviaci贸n chilena, que a partir de 1926 re煤ne sus elementos dispersos e incipientes, civiles y militares, y como Jefe de la Aviaci贸n Militar les da una estructura definida, les fija un prop贸sito de car谩cter nacional e impulsa la creaci贸n de la Fuerza A茅rea en 1930, para lograrlo: el COMODORO ARTURO MERINO BEN脥TEZ.

Por lo grandioso de su obra, que trasciende nuestras fronteras, por su visi贸n de futuro, por su perseverancia, liderazgo y probidad, por su valor e integridad y, por su gran amor a la Patria, para la cual supo poner la aviaci贸n a su pleno servicio y progreso, es reconocido por todos los aviadores como 鈥淓L PROCER DE LA AERON脕UTICA CHILENA鈥.

SEMBLANZA DEL COMODORO

Datos biogr谩ficos

Nacido en Chill谩n el 17 de Mayo de 1888. Sus padres fueron Pedro Merino Feliu y Clorinda Ben铆tez Labbe. Ingres贸 a la Escuela Militar antes de cumplir los quince a帽os de edad. Se destac贸 como Cadete, siendo designado por sus m茅ritos Brigadier Mayor y egresando en 1908 como Teniente 2潞 de Artiller铆a con sobresalientes calificaciones. Siendo Oficial de la Escuela Militar ascendi贸, por m茅ritos, a Capit谩n en 1913. Egres贸 de la Academia de Guerra en 1917 como Oficial de Estado Mayor y al a帽o siguiente, 1918, pronunci贸 su recordada conferencia 鈥淪obre futura proporcionalidad de las distintas Armas鈥, en la cual hac铆a presente la superioridad de la aviaci贸n sobre la caballer铆a en la exploraci贸n a larga distancia y en el combate mismo, y su acelerado desarrollo que hab铆a aumentado el efecto de las armas de fuego, por todo lo cual 茅l pronosticaba que era natural esperar un aumento en la proporci贸n de aviones, ca帽ones y ametralladoras en los Ej茅rcitos.

En 1922 se encontraba sirviendo como Agregado Militar a la Embajada de Chile en Brasil, cuando arrib贸 a R铆o de Janeiro el Capit谩n Diego Aracena Aguilar, culminando el m谩s largo crucero a茅reo efectuado en Latinoam茅rica hasta ese momento, lo que contribuy贸 a aumentar su inter茅s por la aviaci贸n como medio moderno de comunicaci贸n e integraci贸n.

En 1926 ingres贸 a los servicios a茅reos del Ej茅rcito, como Director de la Escuela de Aviaci贸n, siendo Mayor de Ej茅rcito del arma de Artiller铆a. Al poco tiempo y ya con 38 a帽os de edad, voluntariamente hizo su curso de piloto, porque lo sinti贸 como una obligaci贸n moral ya que deb铆a mandar a pilotos, lo que evidencia su gran sentido de responsabilidad y de superaci贸n.

En 1928 asume la Direcci贸n de Aviaci贸n del Ej茅rcito, organismo reci茅n creado, del que fue su primer Director. Esta designaci贸n y el apoyo del Presidente de la Rep煤blica, General don Carlos Ib谩帽ez del Campo, le permiten llevar a cabo sus grandes ideas sobre lo que deb铆a ser y significar la aviaci贸n en Chile, tanto militar, como civil y comercial, logros que se detallan m谩s adelante.

El 21 de Marzo de 1930, siendo Teniente Coronel asume, con el t铆tulo de Subsecretario de Aviaci贸n, el mando de la Fuerza A茅rea Nacional, creada por Decreto 1.167 de la misma fecha. No exist铆a todav铆a el cargo de Comandante en Jefe, ya que antes de crearse la Fuerza A茅rea exist铆a un Ministerio de Guerra y uno de Marina que reg铆an al Ej茅rcito y a la Armada, respectivamente. Solamente a partir de 1932, cuando se crea el Ministerio de Defensa Nacional, con tuici贸n sobre las tres ramas de la Defensa, se crean los cargos de Comandantes en Jefe en cada arma, reportando a un solo Ministro.

Ejerci贸 el mando institucional, con el grado de Comandante de Grupo, durante 1930 y 1931, pero los avatares de la situaci贸n pol铆tica nacional lo alejaron de su cargo a fines de este 煤ltimo a帽o. Fue reincorporado posteriormente en Junio de 1932, esta vez con el t铆tulo de Comandante en Jefe de la Fuerza A茅rea y tres meses m谩s tarde, el 02 de Septiembre de 1932, se curs贸 su ascenso a Comodoro del Aire (rango de General).

Termin贸 su carrera militar definitivamente el 15 de Septiembre de 1932, en que se acogi贸 a retiro.

Previo a esto, el 21 de Julio de 1932 se hab铆a promulgado el Decreto N潞 247, que otorg贸 personalidad jur铆dica a la L铆nea A茅rea Nacional, design谩ndose un Consejo Directivo presidido por Merino Ben铆tez. Posterior a su retiro, present贸 su renuncia la cual fue rechazada por el Presidente electo, don Arturo Alessandri Palma, al cual acompa帽贸 hasta Agosto de 1938, pr谩cticamente todo su mandato presidencial, d谩ndole a dicha empresa el enorme impulso que le permiti贸 consolidarse como la principal aerol铆nea nacional hasta la actualidad.

A帽os m谩s tarde volvi贸 a dirigir la L铆nea A茅rea Nacional, siendo nombrado Vicepresidente Ejecutivo de ella el 11 de Noviembre de 1952, cargo que ejerci贸 hasta el 24 de Agosto de 1954, a partir de lo cual se dedic贸 a actividades particulares.

La Fuerza A茅rea tuvo el privilegio de rendirle un merecido homenaje en vida el 21 de Marzo de 1970, con motivo de cumplirse los 40 a帽os de vida institucional. En una emotiva ceremonia, con distinguidos invitados extranjeros y un espectacular desfile a茅reo y terrestre, el Presidente de la Rep煤blica don Eduardo Frei Montalva condecor贸 al Comodoro Merino Ben铆tez con una medalla de oro que ten铆a la siguiente inscripci贸n: 鈥淎l insigne y primer Comandante en Jefe de la Fuerza A茅rea de Chile. 1930-1970鈥.

Falleci贸 en Santiago el s谩bado 30 de Abril de 1970, falt谩ndole d铆as para cumplir los ochenta y dos a帽os de vida.

Su personalidad

Fue un l铆der nato. Su ascendiente de mando, liderazgo, firmeza, rectitud y perseverancia en todas sus actuaciones, le ganaron siempre la mayor adhesi贸n y lealtad de su personal. A lo anterior, se un铆a su gran honestidad moral y material, predicando con su ejemplo personal estas virtudes. Le correspondi贸 durante su jefatura efectuar varias adquisiciones de material a茅reo, para uso militar y comercial, e incluso una f谩brica de aviones (Curtiss en Los Cerrillos) y jam谩s se cuestion贸 su probidad.

Con gran visi贸n de futuro, visualiz贸 la aviaci贸n como el medio m谩s moderno, r谩pido y efectivo para unir territorialmente todo Chile. Cuando el Presidente Ib谩帽ez le expres贸 su desaliento por las dificultades geogr谩ficas para comunicarse con los habitantes del territorio austral, Merino le respondi贸: 鈥淵o tengo un camino construido: 隆el de los cielos de Chile! 鈥 Luch贸 incansablemente por ello, arriesgando incluso su vida, como en el caso del accidente de Aguas Frescas, en Punta Arenas en enero de 1930. En esa oportunidad, Merino se mantuvo horas a bordo de su avi贸n accidentado en el Estrecho de Magallanes y fue rescatado cuando ya estaba pr谩cticamente sumergido en sus heladas aguas.

Profundamente nacionalista: se opuso tenazmente a que el tr谩fico a茅reo en Chile fuera servido por l铆neas extranjeras y luch贸 por tener una l铆nea nacional.

OBRAS Y REALIZACIONES DEL COMODORO

Su obra m谩s maciza es sin duda, haber sentado las bases y puesto en marcha el SISTEMA AERONAUTICO NACIONAL, tal como lo conocemos ahora. Te贸ricamente hab铆a sido esbozado por el Estado Mayor del Ej茅rcito en 1926, pero era necesario un l铆der como Merino para materializarlo en hechos concretos. Puede verse la obra de Merino a la luz de los componentes del Poder A茅reo: Componente de Fuerza La Defensa del pa铆s se efect煤a en aire, mar y tierra; cada una de ellas con su respectivo instrumento b茅lico. Hasta 1930 no exist铆a como tal en el aire, solamente Ej茅rcito y Armada para la superficie. Merino, con el decidido respaldo del Presidente de la Rep煤blica, General Carlos Ib谩帽ez del Campo, logra el 21 de Marzo de 1930 la creaci贸n de la Fuerza A茅rea como instituci贸n independiente de las otras dos y con el mando 煤nico sobre los medios a茅reos de combate de la Defensa Nacional.

Hasta ese momento exist铆an, no solo en Chile sino en todos los pa铆ses, una concepci贸n paralela del empleo de los medios de defensa, con muy poca conexi贸n entre la estrategia terrestre y la naval, por razones obvias del escenario y de los medios de cada cual. Al crearse la Fuerza A茅rea y tal como lo hab铆a previsto Merino en 1918, la aviaci贸n pasa a tener un papel preponderante en la estructura de la defensa nacional, ya que los medios de superficie no pueden desentenderse de la amenaza desde la altura.

Es por esta raz贸n que la creaci贸n en 1930 de la Fuerza A茅rea como instrumento militar, en menos de dos a帽os obliga a establecer un Ministerio de Defensa, com煤n para las tres Instituciones y, m谩s importante a煤n, introduce en las concepciones estrat茅gicas, la l贸gica inevitable del EMPLEO CONJUNTO de las fuerzas de aire, mar y tierra. Esta l贸gica ha tomado su tiempo en asentarse, pero en la actualidad es un hecho com煤nmente aceptado por la mayor eficiencia y sinergia que se produce en el empleo de los medios.

Componente de Desarrollo Aviaci贸n comercial

En 1928 plantea el establecimiento de una l铆nea aeropostal al Norte del pa铆s, proyecto que fue aprobado finalmente por el Presidente Ib谩帽ez, quien orden贸 la compra de 20 aviones Cirrus Moth para el futuro servicio. El Servicio A茅reo del Ej茅rcito hab铆a creado en Santiago, en 1926, los Grupos Mixtos de Aviaci贸n N潞 1 y 3, con la intenci贸n de asentarlos posteriormente en Iquique y en Temuco. Cuando Merino Ben铆tez es nombrado en 1928 Director General de Aeron谩utica del Ej茅rcito, se materializa este prop贸sito.

El Grupo N潞 1 en Iquique y las postas que establece desde la capital hasta Arica, permiten que el 5 de Marzo de 1929, se inaugure la 鈥淟铆nea Aeropostal Santiago-Arica鈥, que tres a帽os m谩s tarde se convierte en la L脥NEA A脡REA NACIONAL.

Dentro de este mismo esp铆ritu, encabez贸 varios cruceros hacia la zona Sur y dispuso en 1928 el asentamiento en Temuco del Grupo Mixto de Aviaci贸n N潞 3. Al a帽o siguiente, 1929, crea la Escuadrilla de Anfibios N潞1 en Puerto Montt, con la cual echa a andar la 鈥淟铆nea Experimental Puerto Montt-Ays茅n鈥, como una primera etapa de la futura l铆nea a Magallanes. En Enero de 1930 llega finalmente a Punta Arenas en un trimotor Junkers, siendo la primera vez que un avi贸n llegaba a dicha ciudad en vuelo desde el centro del territorio nacional. All铆 sucede el accidente de Aguas Frescas.

Con todos estos avances, cuando en 1930 se crea la Fuerza A茅rea, ya exist铆a una base de material s贸lida para sustentarla, formada por pilotos, tripulaciones, aviones y aer贸dromos, como producto del tit谩nico esfuerzo de Merino Ben铆tez en los cuatro a帽os anteriores.

Durante la d茅cada de los treinta, se establece un servicio a Magallanes desde Puerto Montt, con dos bimotores Sikorsky de la Fuerza A茅rea Nacional que, aunque de corta vida, dej贸 los fundamentos necesarios para que en la d茅cada de los cuarentas, la L铆nea A茅rea Nacional iniciara el servicio comercial de dicha ruta con aviones de itinerario.

De esta forma, gracias al tes贸n, la visi贸n y el sacrificio de Merino Ben铆tez, el territorio nacional qued贸 finalmente unido en su totalidad por el camino que 茅l le hab铆a prometido al Presidente Ib谩帽ez: el de los cielos de Chile.

Aviaci贸n civil y deportiva

Merino Ben铆tez siempre vio en los pilotos civiles una reserva valiosa para integrar la dotaci贸n de la Fuerza A茅rea en casos de emergencias mayores. Por esa raz贸n, fund贸 el Club A茅reo de Chile, en Mayo de 1928, y le proporcion贸 la m谩s estrecha y decidida colaboraci贸n de la Fuerza A茅rea para ir dando vida a los Clubes A茅reos a lo largo del pa铆s.

Oficiales pilotos se desempe帽aban como Instructores de vuelo de dichos Clubes, Oficiales Ingenieros y mec谩nicos de la Fuerza A茅rea apoyaban el mantenimiento de su material a茅reo y fue as铆 como se gener贸 una importante masa de pilotos civiles, preparados met贸dica y disciplinadamente, que fueron posteriormente generando a su vez, sus propios instructores. Desde el comienzo, Merino dispuso que los pilotos civiles pasaran a integrar la Reserva de la Fuerza A茅rea como Oficiales y los incorpor贸 permanentemente a las actividades institucionales.

Con el tiempo, el Club A茅reo de Chile original agrup贸 a todos los Clubes A茅reos que se fueron formando en el pa铆s, por lo cual tom贸 su nombre actual de FEDERACI脫N A脡REA DE CHILE.

Al mismo tiempo y para un mejor ordenamiento y seguridad de las actividades de la aviaci贸n civil y comercial, Merino Ben铆tez logr贸 la creaci贸n de la DIRECCI脫N DE AERON脕UTICA el 28 de Marzo de 1930, organismo que hasta nuestros d铆as cumple dichas funciones, adem谩s de velar por la seguridad de la aeronavegaci贸n en el espacio a茅reo chileno.

Conciencia a茅rea nacional

Merino previ贸 que era fundamental que la ciudadan铆a tomara conciencia lo m谩s directa posible de los beneficios y posibilidades que le ofrec铆a la aviaci贸n, para su comunicaci贸n y progreso. Por esta raz贸n impuls贸 la formaci贸n de una conciencia a茅rea ciudadana, a trav茅s de discursos, conferencias, art铆culos de prensa, y adem谩s con frecuentes vuelos p煤blicos de grandes formaciones, que impactaban al p煤blico y que despertaron muchas vocaciones en la juventud para ingresar, ya fuera a la Fuerza A茅rea o a los Clubes A茅reos.

Industria aeron谩utica

Probablemente en esa 茅poca no se conoc铆a el t茅rmino actual de 鈥渙ff sets鈥, pero ya en 1930 Merino Ben铆tez ten铆a el concepto de que las adquisiciones de material a茅reo dejaran tambi茅n un beneficio residual en el pa铆s. Por esta raz贸n, cuando a fines de 1928 se decidi贸 la adquisici贸n de 20 aviones biplaza Curtiss, modelo 鈥淔alcon鈥 para la Fuerza A茅rea, Merino hizo colocar como condici贸n inamovible en el contrato, que la empresa vendedora, la Curtiss Aeroplane Export Corporation, instalara una f谩brica de aviones para producir dichos aviones en Chile.

Consecuente con su profundo esp铆ritu nacionalista, estipul贸 que deb铆a emplearse mano de obra nacional. Con este prop贸sito, 25 t茅cnicos egresados de la Escuela de Artes y Oficios viajaron a Buffalo, Estados Unidos, en Abril de 1930, para recibir instrucci贸n en la propia f谩brica matriz. De esta manera, en Octubre de 1930 se inaugur贸 la FABRICA DE AVIONES en Los Cerrillos, con t茅cnicos norteamericanos y los operarios chilenos instruidos en los Estados Unidos.

Resulta entonces Merino Ben铆tez, un pionero intuitivo de lo que en esta 茅poca se conoce como 鈥渙ff set鈥 y que est谩 siendo cada vez m谩s habitual en estas adquisiciones.

Infraestructura aeron谩utica

Una de las grandes dificultades que se tuvieron desde los primeros intentos para expandir las l铆neas de comunicaciones a茅reas desde El Bosque hacia el resto del pa铆s, fue la falta de una adecuada infraestructura, ya fueran canchas de aterrizaje, instalaciones meteorol贸gicas, se帽alizaciones y, m谩s adelante, radiocomunicaciones.

Los pilotos de la L铆nea Aeropostal al norte sal铆an en cada oportunidad, como dec铆an en su jerga: 鈥渁 hacerle pelea a la ruta鈥. Por telegramas se informaban de la situaci贸n meteorol贸gica en el punto de destino, pero no pod铆an saber como se les iba a presentar durante el trayecto. Lo precario de los lugares de aterrizaje a帽ad铆a un factor adicional de riesgo a esos vuelos, pese a lo cual Merino Ben铆tez supo imprimirle una m铆stica especial a sus pilotos que los llev贸 a tratar de cumplir con los itinerarios a todo trance.

Recorri贸 personalmente las postas hacia el norte y sur, destac贸 personal en cada sitio para ir reparando permanentemente el terreno y fijando las demarcaciones, fue generando puestos de observaci贸n meteorol贸gica y mejor贸 la comunicaci贸n telegr谩fica.

Al mismo tiempo, ante la falta de cartograf铆a apropiada para la aeron谩utica, dispuso la creaci贸n del GABINETE DE FOTOGRAMETR脥A A脡REA, el 12 de Julio de 1930, iniciativa de largo plazo tendiente a formar un capital de fotos a茅reas que permitiera posteriormente, en conjunto con el Instituto Geogr谩fico Militar, producir cartograf铆a m谩s exacta de Chile. Dicho Gabinete es el antecesor del actual Servicio Aerofotogram茅trico 鈥淕eneral Juan Soler Manfredini鈥, que es el representante oficial del Estado de Chile en materias aerofotogram茅tricas.

CONCLUSI脫N

Varias obras se han escrito sobre la vida y las realizaciones del Comodoro Merino Ben铆tez en pro de la aeron谩utica nacional; y muchas m谩s podr铆an escribirse, por cuanto pertenece a esa categor铆a de hombres excepcionales, decididos, tozudos en sus ideales, que dan origen a las grandes obras y explican el progreso de los pueblos.

Sin embargo, basta con recordar sus obras fundamentales, vale decir la Fuerza A茅rea, el Club A茅reo, la L铆nea A茅rea Nacional, la F谩brica de Aviones, la Direcci贸n de Aeron谩utica, el Gabinete de Fotogrametr铆a, para comprender de inmediato que nos encontramos en presencia de una figura se帽era y tremendamente significativa para todos los aviadores chilenos, civiles o en uniforme.

Sus infatigables esfuerzos por establecer la aviaci贸n en Chile, su ejemplo personal, su moral, probidad y entereza; su gran liderazgo que llev贸 a su personal a los sacrificios m谩s extremos en pos de este ideal a茅reo, su prestigio internacional representado en condecoraciones de pa铆ses destacados en la aeron谩utica mundial, como Estados Unidos, Francia, Inglaterra y Alemania, merecen sobradamente que el Comodoro del Aire Don Arturo Merino Ben铆tez sea reconocido como un verdadero PROCER DE LA AERON脕UTICA NACIONAL, orgullo de la Fuerza A茅rea y de Chile.

Como un reconocimiento a esta calidad, el Presidente de la Rep煤blica Excmo. Sr. Salvador Allende Gossens envi贸 en 1971 un Proyecto de Ley al Congreso, proponiendo denominar al Aeropuerto de Pudahuel con el nombre de este insigne aviador chileno, recalc谩ndose en el Mensaje respectivo que 鈥渆ra de justicia honrar la memoria de quien contribuy贸 a marcar indudablemente, una 茅poca fruct铆fera de la aviaci贸n nacional y, en especial, de la Fuerza A茅rea de Chile鈥.

Esta iniciativa vino a concretarse finalmente en 1980, en el marco de la celebraci贸n del Cincuentenario de la Fuerza A茅rea de Chile.




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